Corona stak in 2020 veel ondernemingen stokken in de wielen. Niet zo voor My Add On, het bedrijf van oprichtster en CEO Marie Van den Broeck dat krukken en rolstoelen comfortabeler maakt. Zij maakte van de gedwongen lockdown gebruik om de eigen strategie grondig onder de loep te nemen, de plannen bij te sturen en nieuwe projecten op te zetten.

Foto Marie Van Den Broeck

Hoe heb je het voorbije jaar beleefd?

Marie: “Eigenlijk vrij positief. Uiteraard hebben we wel wat nadelen ondervonden maar wat me vooral opviel tijdens die eerste weken van de lockdown was hoe stil en rustig de wereld ineens was geworden. Van gigantisch veel mails per dag kreeg ik plotseling geen mails meer en om eerlijk te zijn was dat voor mij echt een verademing. Als zaakvoerder van een start-up moet je vaak verschillende functies combineren en heb je minder tijd om bezig te zijn met de strategie van je organisatie. Die twee weken lockdown waren op dat vlak enorm rustgevend. Eventjes niks doen, niet meer bezig zijn met de kleine taken die nog moeten gebeuren, maar het moment gebruiken om in je helikopter te kruipen en eens vanuit de hoogte te kijken naar je eigen organisatie. Het heeft mij echt de tijd en de ruimte gegeven om na te denken over waar we als organisatie mee bezig zijn, wat we willen doen en hoe we dat concreet willen aanpakken. Ik besefte toen dat ik mijn plannen ambitieuzer moest uitstippelen en het bijsturen van die plannen heeft ons de rest van het jaar enorm geholpen.”

Wat heb je moeten bijsturen in je plan?

“Het plan is altijd geweest om dé go-to partner voor innovatieve producten in de zorg te worden voor Europa en zelfs wereldwijd. Maar in de lockdown kwam ik tot het besef dat ik dat niet niet alleen zou kunnen, dat ik een partner nodig had om die doelstellingen te bereiken. Ik ben in mijn netwerk op zoek gegaan naar de juiste partner om samen die plannen te realiseren. Via videocall heb ik een kennis uit mijn netwerk een voorstel gedaan en een week later zijn we een samenwerking van 6 maanden gestart. Dankzij corona hebben we er dus een strategische leider bij die er zonder corona waarschijnlijk niet was bijgekomen. Tijdens de lockdown hebben we ook beseft welk potentieel er nog ligt in de online markt, zelfs voor onze seniorenmarkt. Omdat we service heel belangrijk vinden en omdat onze doelgroep minder online actief is, hebben we daar vroeger niet zo sterk op ingezet. Onze producten moest je vooral fysiek kunnen voelen. Intussen hebben we ook andere producten, waardoor de online weg steeds interessanter wordt.  We zijn aan het kijken hoe we via Amazon online kunnen verkopen en hebben een partner gevonden die ons gaat helpen. Online verkoop is een nieuw avontuur dat voor ons begint. Die stap hadden we pas over 2 jaar gezet indien corona er niet was geweest.”

Heb je veel moeten schakelen om je dagdagelijkse werking aan te passen in die periode?

“We zijn een klein team en er waren minder structurele veranderingen nodig om verder te kunnen blijven functioneren. In onze organisatie zijn wel enkele stagiaires actief en het aansturen van die stagiaires was geen gemakkelijke opgave tijdens de lockdown. Vaak hebben stagiaires je nog niet of nog maar kort gezien, wat de communicatie er niet makkelijker op maakt. Ze weten bovendien nog niet wat er exact van hen verwacht wordt en kunnen niet even snel bij je binnenlopen om te vragen wat met dit of dat omdat ze daar een videocall voor moeten opzetten. Ik heb ook een aantal stagiaires aangenomen in coronatijd en dat is toch niet zo evident. Je krijgt een heel andere indruk van iemand ‘onscreen’ dan van iemand ‘live’. Sollicitatiegesprekken online, ik zou het toch niet direct aanbevelen.”

Hoe blijven jullie in contact met jullie klanten en jullie werknemers?

“Bij nieuwe klanten is het enorm belangrijk om fysiek langs te gaan, om de producten te tonen zodat de klanten kunnen voelen wat het verschil is met andere producten. Via videocalls lukt dat ook, maar je merkt toch dat klanten veel sneller overtuigd zijn als ze je product zelf eens kunnen aanraken. Het grote voordeel van videocalls is wel dat we heel veel tijd uitsparen, dat we niet meer standaard de auto moeten nemen om ergens naar toe te gaan maar dat er direct wordt gekeken of het eventueel digitaal kan plaatsvinden. Je bespaart heel wat tijd uit en je kan ook heel wat andere profielen bereiken omdat die zelf ook heel wat tijd uitsparen. Ik hoop niet dat video-calls de norm worden in de toekomst, maar hoop langs de andere kant wel dat het online gebeuren een optie blijft om klanten en partners te bereiken.”

Zijn er ook zaken in het water gevallen door de gebeurtenissen van afgelopen jaar?

“We stonden op het punt een contract af te sluiten met een aantal grote buitenlandse partners, grote distributeurs die al een testperiode hadden doorlopen. Maar door corona hebben  we die deals moeten uitstellen. In sommige landen konden onze producten niet voorgesteld worden in de winkels omdat die enkel open waren voor dringende aankopen en noodgevallen en de verkopers niet naar binnen mochten. Die buitenlandse deals worden binnenkort getekend maar die hadden eigenlijk al een half jaar geleden gesloten moeten worden. We hebben intern wat moeten bijsturen en gefocust op andere zaken zoals onze online shopping. Ondanks het feit dat er veel minder verkocht is in 2020, kijk ik toch positief terug op het voorbije jaar. Intern is er zoveel waardevols gebeurd dat het ons de volgende 5 jaar enorm vooruit gaat stuwen.”

Hoe wil je dat je organisatie eruit ziet op lange termijn?

“We willen met My Add On binnen de 5 jaar onze 20x20x20-ambitie realiseren. Die ambitie houdt in dat we over 5 jaar 20 producten willen uitbrengen in 20 verschillende landen en dat met een team van 20 mensen. We hebben echt de ambitie om die doelstellingen waar te maken. Alle voorbereidingen zijn gebeurd. De lijst van 20 producten is uitgeschreven, we hebben voor ieder product een voorlopige naam en concept uitgewerkt, de lijst met de 20 jobprofielen die we willen aannemen is ook volledig uitgewerkt en ook de landen en de deltalanden waar we actief willen worden, zijn ingepland. We gaan hier keihard voor werken om die ambities die we in 2020 hebben vooropgesteld, binnen 5 jaar waar te maken.”

“We willen met My Add On binnen de 5 jaar onze 20x20x20-ambitie realiseren. Die ambitie houdt in dat we over 5 jaar 20 producten willen uitbrengen in 20 verschillende landen en dat met een team van 20 mensen.

Foto Marie Van Den Broeck

Wat brengt 2021 voor My Add On?

“In 2021 willen we het vijfjarenplan van onze 20x20x20-ambitie verder uitrollen. Dat betekent dat we eind dit jaar in totaal negen producten op de markt willen brengen. We zijn goed op weg om dat aantal te halen.  Door corona zitten er af en toe wel enkele vertragingen op productie, maar er zijn dan weer andere dingen die vlotter gaan dan verwacht. In 2021 willen we ook een aantal nieuwe mensen in dienst nemen. We nemen binnenkort een verkoper aan en gaan in een later stadium ook een marketeer in dienst nemen. Daarbovenop willen we dit jaar onze verkoop uitbreiden naar 4 andere landen, het Verenigd Koninkrijk, Duitsland en Nederland, en ook in die landen actief worden.”

Heb je nog dromen?

Absoluut. Waar ik heel graag naar toe wil is dat we uiteindelijk alles zelf produceren. Nu besteden we al onze producties uit omdat we verschillende soorten productie hebben. Maar het is onze bedoeling om alle bestsellers op termijn allemaal in eigen huis te produceren. Ik wil op een dag in mijn eigen hangar kunnen rondlopen en met mijn eigen ogen kunnen zien hoe al onze producten gemaakt worden en iedere stap van het productieproces van dichtbij opvolgen.”

EROV zet sterk in op zorgondernemerschap. Zijn er onderwerpen die zeker aan bod mogen komen in onze werking van 2021?

“Inclusie. Onze doelgroep bestaat uit mensen die langdurig met krukken lopen of in een rolstoel zitten. Één van hun grootste problemen is toegankelijkheid. Het is zo belangrijk voor hen om erbij te horen en niet als anders gezien te worden. Want zo voelen ze zich vaak. Anders.”

Neem een kijkje op www.myaddon.be

Marie Van den Broeck werd in 2021 verkozen tot Beloftevolste Onderneemster van het jaar.